Covid-19

Un estudio dice que la inmunidad contra el coronavirus podría durar muchos años

Se trata de una investigación que, aunque no fue publicada en una revista científica, es la más completa sobre el tema hasta ahora.

¿Cuánto podría durar la inmunidad al coronavirus? Años, quizá incluso décadas, según un nuevo estudio —la respuesta más esperanzadora hasta ahora a una pregunta que ensombrece los planes de vacunación masiva—.

Ocho meses después de contagiarse, la mayoría de las personas que se han recuperado aún tienen suficientes células inmunitarias para defenderse del virus y prevenir la enfermedad, muestran los nuevos datos. Un ritmo lento de descenso en el corto plazo indica, felizmente, que estas células podrían persistir en el cuerpo durante un tiempo muy, muy largo.

La investigación, publicada online, no ha tenido revisión de pares ni se ha publicado en una revista científica. Pero se trata del estudio más abarcador y de más largo alcance sobre la memoria inmunológica ante el coronavirus realizado hasta la fecha.

“Esa cantidad de memoria probablemente impediría que la gran mayoría de las personas tuviera una enfermedad grave, con necesidad de internación, durante muchos años”, dijo Shane Crotty, virólogo del Instituto de Inmunología de La Jolla, que codirigió el nuevo estudio.

Estas conclusiones seguramente serán un alivio para los expertos preocupados por que la inmunidad al virus sea efímera y que las vacunas tengan que ser aplicadas repetidas veces para mantener la pandemia bajo control.

Y la investigación cuadra con otro hallazgo reciente: que los sobrevivientes del SARS, causado por otro coronavirus, todavía tienen ciertas células inmunitarias importantes 17 años después de recuperarse.

Ya se había demostrado que células defensivas de “memoria” permaneceían al menos tres meses en el cuerpo tras la infección. Foto AP.

Estos resultados son congruentes con las evidencias alentadoras que surgen de otros laboratorios. Los investigadores de la Universidad de Washington, bajo la dirección de la inmunóloga Marion Pepper, antes habían demostrado que determinadas células de “memoria” que se generaban tras la infección con coronavirus permanecen al menos tres meses en el cuerpo.

Un estudio publicado la semana pasada también concluyó que las personas que se han recuperado de covid-19 tienen células inmunes asesinas que las protegen aun cuando los anticuerpos no sean detectables.

Estos estudios “en general trazan el mismo cuadro, que es que, una vez que uno pasa las primeras semanas críticas, el resto de la respuesta parece bastante convencional”, dijo Deepta Bhattacharya, inmunólogo de la Universidad de Arizona.

Akiko Iwasaki, inmunóloga de la Universidad de Yale, dijo que no le sorprendía que el cuerpo montara una respuesta duradera “porque eso es lo que supuestamente tiene que pasar”. Sin embargo, la investigación le infundió ánimo: “Es una noticia emocionante”.

Un pequeño número de personas infectadas en el nuevo estudio no tuvieron inmunidad de larga duración tras la recuperación, quizá por diferencias en la cantidad de coronavirus a que estuvieron expuestas. Pero las vacunas pueden superar esa variabilidad individual, dijo Jennifer Gommerman, inmunóloga de la Universidad de Toronto.

“Eso ayudará a focalizar la respuesta, de modo de que no tengamos el mismo tipo de heterogeneidad que vemos en la población infectada”, señaló.

En los últimos meses, informes sobre la caída de los niveles de anticuerpos hicieron temer que la inmunidad al coronavirus desapareciera en pocos meses, dejando a las personas nuevamente vulnerables al virus.

Los anticuerpos harían que una segunda infección fuera muy leve. Foto AFP.

Pero muchos inmunólogos han señalado que es natural que los niveles de anticuerpos decaigan. Además, los anticuerpos son solo una rama del sistema inmune.

Si bien los anticuerpos de la sangre son necesarios para bloquear al virus e impedir una segunda infección —estado que se conoce como inmunidad esterilizante—, las células inmunitarias que “recuerdan” al virus con más frecuencia son responsables de prevenir una enfermedad grave.

“La inmunidad esterilizante no se produce muy a menudo, no es la norma”, dijo Alessandro Sette, inmunólogo del Instituto de Inmunología de La Jolla y codirector del estudio.

Con más frecuencia, las personas se infectan por segunda vez con un patógeno particular y el sistema inmune reconoce al invasor y rápidamente extingue la infección. El coronavirus, en particular, tarda en causar daños, lo que da al sistema inmune tiempo suficiente para ponerse en marcha.

“Puede que se lo elimine lo bastante rápido como para que uno no solo no experimente ningún síntoma, sino que tampoco contagie”, dijo Sette.

Sette y sus colegas reunieron a 185 hombres y mujeres de entre 19 y 81 años que se habían recuperado de covid-19. La mayoría había tenido síntomas leves que no requirieron internación; la mayoría proporcionó solo una muestra de sangre, pero 38 entregaron múltiples muestras a lo largo de muchos meses.

El equipo rastreó cuatro componentes del sistema inmunitario: anticuerpos; linfocitos B, que fabrican más anticuerpos según sea necesario; y dos tipos de linfocitos T, que matan a otras células infectadas. La idea era armar un cuadro de la respuesta inmune a lo largo del tiempo analizando sus elementos constitutivos.

“Si analizamos solo uno, podríamos no ver el cuadro completo”, dijo Crotty.

Él y sus colegas concluyeron que los anticuerpos son duraderos, con moderadas reducciones a los seis a ocho meses tras el contagio, aunque hubo una diferencia de 200 veces entre los niveles de los distintos participantes. Los linfocitos T mostraron solo una caída leve y lenta en el cuerpo, mientras que los linfocitos B aumentaron en número, hallazgo inesperado que los investigadores no pueden explicar del todo.

Los estudios sugieren que pequeñas cantidades de anticuerpos T y B podrían ser suficientes para proteger a quienes se han recuperado. Foto AFP.

El estudio es el primero que traza un cuadro de la respuesta inmunitaria a un virus con tanto detalle, dijeron los expertos. “Sin duda, en esto no tenemos antecedentes”, aseguró Gommerman. “Estamos aprendiendo, creo que por primera vez, acerca de parte de la dinámica de estas poblaciones a través del tiempo”.

La preocupación por la duración de la inmunidad al coronavirus se debió principalmente a investigaciones sobre los virus que causan el resfrío común. Un estudio que se cita con frecuencia, dirigido por Jeffrey Shaman, de la Universidad de Columbia, indicaba que la inmunidad quizá se diluyera rápidamente y que las reinfecciones podrían producirse en el término de un año.

“A lo que tenemos que estar muy atentos es a si las reinfecciones van a ser una preocupación o no”, dijo Shaman. “Por eso, ver evidencias de que tenemos este tipo de respuesta persistente y vigorosa, al menos en esta escala de tiempo, es muy alentador”. Hasta ahora, al menos, señaló, las reinfecciones con el coronavirus parecen ser poco frecuentes.

Es difícil predecir cuánto durará la inmunidad, porque los científicos aún no saben qué niveles de células inmunitarias se necesitan para proteger a las personas del virus. Pero, hasta ahora, los estudios sugieren que incluso pequeñas cantidades de anticuerpos o linfocitos T y B podrían ser suficientes para proteger a quienes se han recuperado.

Los participantes del estudio han generado esas células en gran cantidad… hasta ahora. “No hay indicios de que las células de memoria vayan a caer en picada repentinamente, lo que sería un poco inusual”, dijo Iwasaki. “Habitualmente, hay una caída lenta a lo largo de los años”.

Están surgiendo evidencias de que las reinfecciones con los coronavirus del resfrío común son resultado de variaciones genéticas virales, destacó Bhattacharya, y por ello esa preocupación podría no ser pertinente para el nuevo coronavirus.

“Creo que no es una predicción poco razonable pensar que estos componentes de la memoria inmunológica duren años”, dijo.


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